Kongres menyadari masalah retensi stafnya setelah Covid, ancaman bom, dan kerusuhan

Kongres menyadari masalah retensi stafnya setelah Covid, ancaman bom, dan kerusuhan

“Saya punya teman yang melakukan pekerjaan yang sangat berharga, berbuat baik untuk dunia, dan mereka memiliki jam kerja yang cukup teratur. Dan mereka tidak berpikir tentang kematian di tempat kerja, atau apa yang akan mereka lakukan jika sesuatu terjadi,” kata seorang pembantu DPR, yang berbicara terus terang tentang semangat kerja dengan syarat anonim.

Baru bulan lalu, Ketua Nancy Pelosi mengumumkan bahwa dia menaikkan batas gaji untuk pembantu senior DPR menjadi $ 199.300, secara resmi memisahkan gaji staf dari gaji anggota dan memungkinkan tingkat pembantu terpilih untuk mendapatkan lebih dari bos terpilih mereka. Tetapi para pembantu tingkat pemula dan menengah khawatir langkah itu hanya akan menguntungkan staf puncak, tanpa kenaikan gaji yang turun ke tingkat mereka.

Sementara beberapa staf Hill mencirikan kenaikan batas gaji sebagai langkah positif, yang lain memperingatkan bahwa tanpa peningkatan yang sesuai dengan anggaran keseluruhan anggota parlemen, para pembantu yang dibayar tinggi dapat menggunakan wewenang mereka untuk menaikkan gaji mereka sendiri sambil meninggalkan rekan-rekan yang kurang senior. Dan kekhawatiran itu memiliki sekutu yang kuat di House Majority Leader Steny Hoyer.

“Jika kita ingin menaikkan gaji tertinggi, kita juga perlu menyediakan dolar untuk melakukan itu dan dolar untuk melihat kenaikan juga di tengah,” kata Hoyer kepada POLITICO. “Kita harus dapat mempertahankan mereka yang terbaik dari mereka, dan oleh karena itu, kita tidak hanya perlu mengangkat topi seperti yang dilakukan pembicara, tetapi kita juga perlu mengangkat dolar yang tersedia untuk membayar gaji.”

Terlepas dari frustrasi atas kenaikan gaji yang terjadi karena tidak adanya reformasi lainnya – “Rasanya seperti tamparan di wajah,” kata seorang pembantu Demokrat tingkat menengah – ada harapan anggota parlemen akhirnya siap untuk mengatasi masalah staf yang mengakar di Kongres. Lebih dari selusin staf DPR, yang sebagian besar berbicara dengan POLITICO tentang gaji dan tunjangan di Hill dengan syarat anonim, setuju bahwa retensi staf akhirnya mulai mendapat perhatian serius.

Beberapa kantor kepemimpinan DPR telah meningkatkan gaji minimum yang mereka bayarkan sebagai akibat dari pengumuman batas gaji dari Pelosi, menurut seorang pembantu senior Demokrat.

Bagian dari penghargaan, di luar kepemimpinan, terletak pada Rep. Derek Kilmer (D-Wash.), Ketua Komite Terpilih untuk Modernisasi Kongres. Kilmer, yang panelnya membuat rekomendasi untuk menaikkan batas gaji, telah bekerja untuk mencapai konsensus bipartisan tentang perbaikan tempat kerja di Capitol yang terpecah belah.

“Ada pengakuan bahwa pergantian besar-besaran di dalam Kongres mengikis kemampuan Kongres untuk memecahkan masalah yang sulit,” katanya dalam sebuah wawancara.

Memperlambat omset itu bisa dimulai dengan kenaikan batas. Pembantu kebijakan senior dengan keahlian bertahun-tahun di Kongres sering pergi untuk mengambil pekerjaan di sektor swasta atau cabang eksekutif karena kenaikan gaji yang signifikan, dan merekrut talenta terbaik dari luar Bukit atau di luar Washington biasanya berarti meminta para ahli untuk mengambil pemotongan gaji besar-besaran. Sementara itu, banyak staf tingkat awal dan menengah — bergulat dengan tingginya biaya hidup di DC — tidak mampu tinggal di Bukit untuk membangun keahlian dan malah memilih untuk pergi.

Anggota parlemen di kedua partai dan kedua kamar telah menolak untuk memberlakukan kenaikan gaji atau kenaikan biaya hidup untuk diri mereka sendiri sejak 2009. Pembicara menghasilkan $223.500, sementara pemimpin mayoritas dan minoritas memperoleh $193.400. Karena gaji staf terikat pada angka-angka itu, jumlah yang dapat diperoleh staf terkikis 15 persen dalam dolar riil dari 2001 hingga 2020.

“Jika Anda hanya melihat daya beli untuk anggota staf tersebut, itu turun hampir $35.000 selama 16 atau 17 tahun terakhir hanya dalam hal daya beli dolar yang sebenarnya,” kata Kilmer.

Sementara pembantu utama mungkin telah kehilangan pendapatan itu, $ 35.000 masih lebih banyak daripada yang dihasilkan banyak karyawan tingkat pemula setiap tahun.

Rep. Alexandria Ocasio-Cortez (DN.Y.) membuat gelombang di Bukit pada tahun 2019 dengan menetapkan gaji stafnya sebesar $52.000 per tahun, jumlah yang tidak pernah terdengar untuk pembantu tingkat pemula di kantor anggota lainnya. Meskipun menjadi berita utama untuk kebijakannya dan memiliki tingkat pergantian staf yang lebih rendah dari rata-rata, Ocasio-Cortez mengatakan rekan-rekan belum menghubunginya tentang bagaimana menerapkan sesuatu yang serupa di kantor mereka.

“Saya tidak berpikir ada yang bertanya kepada saya tentang bagaimana kami bisa mencapai ini, yang sedikit mengecewakan,” katanya dalam sebuah wawancara. “Gaji kami, bukan hanya menarik talenta, tapi di level junior. Ketika seseorang tidak harus melakukan pekerjaan sampingan, mereka dapat membawa semua potensi dan energi mereka dan fokus ke pekerjaan ini.”

Mengagumi bahwa beberapa rekan anggota parlemennya “secara jujur ​​menolak” langkah baru-baru ini untuk meningkatkan anggaran kantor mereka sendiri, dia menambahkan: “Menurut mereka, apa yang Anda dapatkan dari $35.000 dalam hal kehidupan di Washington?”

Anggaran kantor tersebut—dikenal sebagai Tunjangan Perwakilan Anggota atau MRA—jumlahnya terbatas bagi pembuat undang-undang untuk membayar gaji staf dan menjalankan operasi mereka. Akun tersebut membayar perjalanan anggota, perlengkapan kantor, teknologi, dan surat konstituen.

DPR meloloskan RUU alokasi 2022 yang mencakup peningkatan $ 134 juta untuk MRA dan peningkatan $ 34 juta untuk operasi komite. Tetapi dengan resolusi berkelanjutan yang diantisipasi pada akhir bulan, kenaikan itu kemungkinan tidak akan diberlakukan sampai RUU pendanaan pemerintah yang terpisah disahkan. Para pemimpin Demokrat yakin mereka akan dapat memindahkan RUU dengan peningkatan dana ini akhir tahun ini.

Terpisah dari gaji staf, bagaimanapun, adalah masalah keselamatan pribadi di tengah ancaman keamanan berulang-ulang kepada Kongres. Bulan lalu, para pembantu Hill sekali lagi menghadapi insiden berbahaya di kampus, mengirim kabar terbaru kepada orang-orang terkasih di tengah kebuntuan berjam-jam dengan seorang pria yang mengancam akan meledakkan bom. Ancaman itu mereda tanpa cedera, tetapi memakan korban staf, diperparah oleh serangan 6 Januari yang mematikan dan serangan kendaraan April yang tragis yang menewaskan petugas Polisi Capitol Billy Evans dan melukai seorang rekan petugas.

Banyak yang bekerja di kompleks mengatakan mereka tidak bisa menghilangkan kecemasan yang telah menjadi bagian dari kehidupan bekerja di Kongres.

“Saya tidak yakin berapa banyak lagi yang saya miliki di dalam diri saya,” kata seorang pembantu DPR dalam sebuah wawancara yang dilakukan dari lokasi evakuasi untuk kantornya.

Staf mengatakan tahun ini terasa berbeda bahkan jika dibandingkan dengan periode ketakutan yang meningkat lainnya, seperti setelah penembakan latihan bisbol kongres 2017 yang melukai House Minority Whip Steve Scalise. Beberapa orang menyerah pada gagasan bahwa kekerasan telah menjadi perlengkapan permanen politik Amerika, menambah menguras emosi yang disebabkan oleh sifat partisan yang melekat dari pekerjaan – yang tidak dapat diperbaiki dengan uang tunai.

“Pada tingkat tertentu, uang adalah faktornya,” kata seorang veteran Hill hampir 20 tahun yang menggambarkan dirinya telah “melarikan diri” Kongres untuk sektor swasta pada tahun 2012. “Tetapi begitu juga beban kerja dan stres yang luar biasa dan korban psikis hidup di dunia zero-sum.”

Heather Caygle berkontribusi pada laporan ini.

Share